נשיא ארה"ב ברק אובמה ויועציו הבכירים די התייאשו מראש הממשלה בנימין נתניהו ומהנשיא הפלסטיני מחמוד עבאס (אבו-מאזן). נתניהו ועבאס, כך סבורים בבית הלבן, עסוקים בעיקר בהישרדות פוליטית ולא יהיו המנהיגים שיקדמו הסכם שלום היסטורי.

הגישה הסקפטית כלפי עבאס ונתניהו אינה אומרת שהנשיא האמריקאי לא מתעניין בסכסוך הישראלי-פלסטיני ולא מציב אותו די גבוה בסדר העדיפויות של הממשל. מי שרצה לקבל הוכחה לכך יכול היה למצוא אותה לפני כמה ימים על מגרש הכדורסל במדשאה הדרומית של הבית הלבן.

ביום חמישי שעבר בשעות הבוקר התפנתה היועצת לביטחון לאומי סוזן רייס מלוח הזמנים העמוס שלה. במשך שעה שלמה היא שמה בצד את הלחימה נגד דאעש בעיראק ובסוריה, את המאבק הבינלאומי נגד התפשטות מגיפת האבולה ואת ההכנות לסבב המו"מ החדש מול איראן. היא עזבה את משרדה באגף המערבי של הבית הלבן לבשה בגדי ספורט והתייצבה למשחק כדורסל עם קבוצת צעירים ישראלים ופלסטינים.

רייס על המגרש עם הצעירים הישראלים והפלסטינים; צילום: צ'אק קנדי, הבית הלבן

30 הצעירים הם מאמני כדורסל בקבוצות ילדים בישראל ובגדה המערבית. הם הגיעו לארה"ב למשך שבועיים כחלק מתכנית של האגף לקשרי חינוך ותרבות במשרד החוץ האמריקאי ושל ארגון Peace Players International  שמתמקדת ב"דיפלומטיית ספורט".

הביקור בארה"ב היה חלק מתהליך ארוך יותר של שנתיים אותו מבצע הארגון יחד עם השגרירות האמריקאית בתל-אביב והקונסוליה בירושלים. במסגרת התכנית ספורטאים ואנשי חינוך אמריקאים עובדים עם קבוצות של צעירים ישראלים ופלסטינים ומעודדים אותם לשתף פעולה ולעבוד יחדיו באמצעות ספורט.

הצעירים הישראלים והפלסטינים הגיעו לבית הלבן אחרי ששמעו שסוזאן רייס, היועצת לביטחון לאומי של הנשיא אובמה, היתה בעברה שחקנית כדורסל. הם ביקשו לפגוש אותה וקיבלו במהרה תשובה חיובית. במקום הרצאה משמימה באחד מחדרי הדיונים של הבית הלבן החליטה רייס לפגוש אותם במגרש הכדורסל בו נוהג הנשיא אובמה להתאמן מדי שבוע.

רייס לא היתה שם לבד. הצטרפו אליה היועץ הבכיר של הנשיא לענייני מזרח תיכון פיליפ גורדון ומנהל המחלקה לענייני ישראל ופלסטין בבית הלבן מאהר ביטאר שהחליפו את החליפות במכנסיים קצרים ונעלי התעמלות ועלו על המגרש. גורמים בבית הלבן ציינו כי יועציו של אובמה לקחו את המשחק ברצינות ובשלב מסוים אפילו גילו תחרותיות יתר.

בחודש אפריל, אחרי כישלון המו"מ בין ישראל לפלסטינים, הכריזו הנשיא אובמה ושר החוץ קרי על  "פסק זמן" בשיחות. לא מעט ישראלים, פלסטינים ואמריקאים היו מסכימים עם הטענה שממילא תהליך השלום נמצא בגארבג'-טיים. כלומר, המשחק כבר גמור, התוצאה ידועה וכולם מחכים שהדקות האחרונות כבר יעברו כדי שהשופט ישרוק וכולם יוכלו ללכת הביתה.

רייס נהנתה מאוד מהמפגש עם הצעירים הישראלים והפלסטינים ושיגרה ציוצים נרגשים מחשבון הטוויטר שלה. אחר כך התיישבה וכתבה פוסט בעניין בבלוג של הבית הלבן שבו הבהירה מדוע הקדישה זמן לקבוצת הצעירים, מלבד ההזדמנות לשחק כדורסל:

"כשזה נוגע לתהליך השלום במזרח התיכון, שום דבר אינו קל…אבל המחויבות שלנו להשגת פתרון צודק ובר-קיימא לסכסוך הינה מוחלטת. נמשיך לעבוד עם שני הצדדים – ישראלים ופלסטינים – כדי לסייע למצוא דרך להתקדם. עבודת הצוות שהצעירים האלה מפגינים על המגרש מבליטה עד כמה החלומות והשאיפות של צעירים בכל רחבי העולם הינן זהות. זה גם מראה לנו שמציאת פתרון לסכסוך הישראלי-פלסטיני הינה אפשרית ובהישג יד. בני הנוער הם העתיד ומגיע להם לחיות בשלום וביטחון".  

יועציו הבכירים של אובמה בתמונה קבוצתית עם הכדורסלנים הצעירים; צילום: צ'אק קנדי, הבית הלבן