בירושלים שומרים על שתיקה בעקבות מותו של נשיא ונצואלה הוגו צ'אבס הלילה. בניגוד לארה"ב ומדינות רבות אחרות בעולם שפרסמו הודעות מיוחדות, בישראל הוחלט שלא להגיב בשלב זה ולהסתפק במעקב אחרי ההתפתחויות במדינה. במשרד החוץ בירושלים מקווים שהסתלקותו של צ'אבס תביא לשינוי ביחסים עם ישראל, אך מדגישים שהדבר לא יקרה בטווח הקצר.

צ'אבס היה אחד מיריביה המרכזיים של ישראל בעולם, והבולט ביותר באמריקה הלטינית. הוא ביסס את מדיניות החוץ שלו על התנגדות לארה"ב. צינון היחסים עם ישראל והידוק הקשרים עם מדינות כמו איראן וסוריה היו תוצרי לוואי ישירים של המדיניות הזו

ההידרדרות המשמעותית ביחסים בין ישראל לוונצואלה התרחשה במהלך מלחמת לבנון השנייה ביולי-אוגוסט 2006. בעידוד איראני וסורי, השתלח צ'אבס בישראל בחריפות רבה – יותר מכל מנהיג אחר של מדינה שקיימה יחסים דיפלומטים עם ישראל.

"ההתקפה הישראלית נגד הפלסטינים ולבנון היא תוקפנות שאנו מרגישים שמכוונת גם כלפינו", אמר אז בראיון לרשת אל-ג'זירה, שבוע ימים אחרי שחזר מביקור ממלכתי בטהראן. "זוהי תוקפנות שאין לה הצדקה, שמבוצעת בשיטות של היטלר, בשיטות פשיסטיות. הישראלים עושים מה שעשה היטלר ליהודים. הם הורגים ילדים חפים מפשע ומשפחות שלמות".

במהלך מלחמת לבנון השנייה אף הוריד צאבס את דרג היחסים עם ישראל והודיע כי הוא מחזיר את שגרירו מתל-אביב לאות מחאה. בתגובה החליטה שרת החוץ דאז ציפי לבני להחזיר את שגריר ישראל שלמה כהן להתייעצויות בירושלים "לנוכח השמצותיו הפרועות של צ'אבס כלפי ישראל".

בינואר 2009, במהלך מבצע "עופרת יצוקה" ברצועת עזה, הגיעו היחסים בין המדינות לנתק מוחלט. צ'אבס המשיך להשתלח בישראל בחריפות וטען כי "שואה, זה מה שקורה עכשיו בעזה". הוא החליט על גירוש כל הדיפלומטים הישראלים מהשגרירות בקראקס. בתגובה גירשה ישראל את הדיפלומטים שבשגרירות ונצואלה בתל-אביב.

צ'אבז ואחמדינג'אד בקראקס. צילום ארכיון: רויטרס

בשנים האחרונות עקבה ישראל מקרוב אחרי ההתקרבות בין צ'אבס לבין איראן. מאז כניסתו של מחמוד אחמדינג'אד לתפקיד נשיא איראן ב-2005 נרקמה בין השניים ברית אישית. בשנתיים הראשונות לכהונתו של אחמדינג'אד ביקר צ'אבס בטהראן שש פעמים וגם לאחר מכן, עד שלקה בסרטן, הקפיד לפקוד את הבירה האיראנית בקביעות. מנגד, אחמדינג'אד ובכירים איראנים אחרים  הפכו לאורחים קבועים בקראקס.

בכירים בישראל טוענים כי ונצואלה הפכה לבסיס קדמי איראני באמריקה הלטינית. במשרד החוץ בירושלים וכן במוסד ניהלו מעקב אחרי קו התעופה טהראן-דמשק-קראקס שיוסד לפני כמה שנים. אלפי איראנים טסו בקו הזה. לפי הפרסומים הרשמיים, האיראנים נוסעים לעבוד במתקני נפט, אך במשרד החוץ סבורים שבין הנוסעים יש גם אנשי משמרות המהפכה.  

ישראל טוענת כי איראן נעזרת בוונצואלה כדי לעקוף את הסנקציות שמוטלות עליה. בשנתיים האחרונות חושדת ישראל כי ונצואלה מסייעת גם למשטר אסד לעקוף את הסנקציות הבינלאומיות. כמו כן חושדת ישראל כי בין ונצואלה, איראן וסוריה מתקיים שיתוף פעולה צבאי וסחר באמצעי לחימה.

כך למשל, העיתון הספרדי ABC דיווח ביוני 2012 כי ונצואלה העבירה לאיראן בשנים האחרונות כמה מטוסי קרב מדגם F-16 כמותם נמצאים ברשות ארה"ב וישראל. העברת המטוסים נועדה לסייע לאיראנים לנסות לכייל את מערכות המכ"ם וההגנה האווירית שלהם ולהכיר את יכולותיו של המטוס, לקראת האפשרות של התקפה אמריקאית או ישראלית על מתקני הגרעין.

מאז ניתוק היחסים בין המדינות חלה עלייה דרמטית במספרת ההתקפות האנטישמיות נגד הקהילה היהודית הקטנה בוונצואלה. עקב העלייה באנטישמיות עזבו יהודים רבים את המדינה ומהקהילה בת 20 אלף יהודים בשת 2000 הצטמצמה הקהילה לכעשרת אלפים יהודים בלבד כיום.

בשל העובדה שלישראל אין נציגות דיפלומטית בקראקס היא נעזרת בארה"ב, קנדה וארגונים יהודים שונים כדי להעביר מסרים לשלטונות בוונצואלה בנושא האנטישמיות. עם זאת, חלק גדול מהאנטישמיות בוונצואלה הגיעה מתוך מפלגתו של צ'אבס והחלה להופיע בכלי התקשורת, בהתבטאויות של פוליטיקאים ובהתקפות של ממש על אזרחים יהודים, על בתי כנסת ועל בתי קברות.

גורמים בכירים במשרד החוץ העריכו הבוקר כי לא יהיה שינוי משמעותי במדיניות של ונצואלה כלפי ישראל לפני הבחירות החדשות לנשיאות. יורשו של צ'אבס, ניקולס מדורו, ששימש בשנים האחרונות כשר החוץ וכסגן הנשיא, מתון מעט יותר ביחסו לישראל ומשמש איש הקשר לקהילה היהודית במדינה.לפני כמה שבועות פגשו אותו אנשי הקונגרס היהודי העולמי בראשות רונאלד לאודר , שביקרו בוונצואלה. לדברי מקורות במשרד החוץ מאדורו דיבר במתינות ולא השתלח בישראל.

יריבו, מנהיג האופוזיציה אמריקה קפרילס רדונסקי, חיובי מאוד כלפי ישראל. אחת הסיבות לכך היא שלקפרילס, שמגדיר עצמו נוצרי קתולי, יש שורשים יהודיים. סביו מצד אמו היו יהודים שברחו לקראקס מהשואה במהלך מלחמת העולם השנייה. אביו הוא נוצרי קתולי בעל שורשים של יהודיים ספרדיים. אם יעלה לשלטון עשוי הדבר להביא להפשרה ביחסים עם ישראל.

"אנחנו נערכים כבר כמה זמן לאפשרות שצ'אבס ימות", אמר בכיר במשרד החוץ. "בחנו דרכים לפתיחת ערוצי הידברות עם ההנהגה החדשה, אבל עוד מוקדם ואנחנ ושומרים על פרופיל נמוך. בסופו של דבר יש כר נרחב לשיתוף פעולה בין המדינות וונצואלה יכולה להרוויח מקשר עם ישראל הרבה יותר מאשר מהקשרים עם איראן. אין סיבה שהיחסים עם ונצואלה לא יהיו דומים ליחסים עם אקוודור – יש ביקורת ומחלוקות, אבל יש גם שיתוף פעולה".